Café y cáncer – Pero… ¿Qué dicen las pruebas?

El café es una de las bebidas más populares del mundo, y es la forma en que muchos de nosotros decidimos comenzar el día. Pero, ¿es posible que sus efectos beneficiosos vayan más allá de un estímulo matutino?

Como ya habrá leído en las noticias, la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer (IARC), un grupo de expertos internacionales en cáncer convocado por la Organización Mundial de la Salud, acaba de concluir que no hay pruebas sólidas de que el café aumente sus probabilidades de contraer cáncer (algo que eya se había planteado en el pasado.

Pero también puede haber otras buenas noticias para aquellos de nosotros que somos bebedores de café: también hay alguna evidencia emergente de que el café podría reducir el riesgo de ciertos cánceres.

En este post analizamos que significa este anuncio, en la práctica. Pero lo que vale la pena decir desde el principio es que, aunque hay evidencia de que el café puede reducir el riesgo de cáncer, todavía hay signos de interrogación sobre el hallazgo. Y ciertamente no es suficiente para nosotros empezar a recomendar que la gente empiece a tomar café si no lo hace ya.

Y también vale la pena señalar que, en el mismo informe, el IARC también ha concluido que beber bebidas muy calientes (más de 65 grados) puede aumentar el riesgo de cáncer de esófago. Pero mientras que las bebidas de esta temperatura, como el té y el mate, son populares en los países del Medio Oriente y Sudamérica, es mucho más caliente que la cervecita que preferimos en España.

¿Sólo otro titular? Acerca del café y el cáncer

Apenas pasa un día sin que los medios de comunicación informen que este o aquel alimento previene el cáncer. Pero con demasiada frecuencia estas historias se basan en un solo estudio.

Como hemos dicho antes, es poco probable que un solo estudio, incluso uno de alta calidad, produzca evidencia lo suficientemente fuerte como para cambiar nuestra dieta.

Pero vale la pena prestar un poco más de atención a los informes del IARC. El anuncio de hoy viene después de una revisión exhaustiva de la evidencia, que abarca alrededor de 1000 estudios. Puede leer un resumen en la sección de oncología de Lancet.

Antes de discutir los hallazgos, necesitamos analizar brevemente lo que realmente significa el sistema de categorización del CIIC.

El CIIC examina la investigación sobre las cosas que podrían causar cáncer y les asigna una categoría basada en cuán fuerte es esta evidencia. Pero estas categorías, ilustradas a continuación, no reflejan la cantidad de cáncer que es probable que algo pueda causar. Si esto suena confuso, le recomendamos que lea este post acerca de la decisión del IARC sobre la carne procesada y el cáncer el año pasado, donde discutimos su sistema en detalle.

¿Y qué hay del café?

La IARC revisó por última vez todas las pruebas para el café y el cáncer en 1991, y las puso en el Grupo 2B – “posiblemente carcinogénico para los seres humanos”. Esto es para las cosas en las que la limitada evidencia disponible no es lo suficientemente buena como para descartar un riesgo dentro o fuera.

cafe y cancer

El fallo del IARC de 1991 se debió principalmente a un puñado de estudios que sugieren que los bebedores de café parecían tener una probabilidad ligeramente mayor de desarrollar cáncer de vejiga. Pero estos estudios fueron relativamente pequeños y no tomaron en cuenta cosas como fumar, que tiene un efecto claro sobre el riesgo de cáncer de vejiga.

El nuevo informe, probablemente es algo positivo

Desde 1991, han surgido muchas más pruebas, lo que ha llevado al CIIC a reevaluar los vínculos entre el café y el cáncer. El informe de hoy es el resultado.

En cuanto al cáncer de vejiga, estudios más grandes y robustos han fracasado desde entonces en proporcionar evidencia sólida de que el café aumente el riesgo de cáncer de vejiga.

Y a la inversa, algunos estudios han encontrado que ciertos tipos de cáncer son menos comunes en los bebedores de café, en particular el cáncer de hígado. Por ejemplo, en 2015, el Fondo Mundial para la Investigación del Cáncer (WCRF), una organización benéfica para la prevención del cáncer, combinó los resultados de 6 estudios (un meta-análisis) y encontró que el riesgo de cáncer de hígado parecía ser menor en las personas que bebían café.

Pero una vez más, estos estudios no siempre fueron capaces de tener en cuenta los factores de riesgo conocidos del cáncer de hígado, por ejemplo, el sobrepeso o el consumo de alcohol, por lo que no es imposible que el efecto se debe a algo más que el propio café.

Por ejemplo: Tal vez las personas que no beben mucho café tienden a beber más alcohol.

También hay algunas pruebas de que el café reduce el riesgo de cáncer de útero: en 2013, otro meta-análisis mostró que las mujeres que tomaban una taza de café cada día tenían un menor riesgo de cáncer de útero, sin embargo, este efecto positivo sólo se encontró en los estudios menos sólidos.

También vale la pena notar que el IARC no hizo comentarios sobre ningún tipo de café (por ejemplo, café instantáneo vs espresso), o diferencias en la forma en que se sirve el café, es decir, la adición de leche y azúcar.

En general, esto equivale a algunos signos emergentes de que las personas que toman café regularmente podrían tener una menor probabilidad de desarrollar algunas formas de cáncer. Pero está lejos de ser claro si hay un efecto real. Y, ¿es la idea de que el café previene el cáncer incluso biológicamente plausible?

¿Cómo podría el café reducir el riesgo de cáncer?

El mecanismo exacto detrás de cómo el café puede reducir el riesgo de cáncer no está claro, y hay varias teorías diferentes.

Hay algunas pruebas de que los productos químicos en el café pueden mejorar la sensibilidad a la insulina y prevenir la inflamación crónica a largo plazo, ambas cosas se cree que están involucrados en el desarrollo del cáncer.

Otros investigadores han propuesto que el café podría proteger contra el daño al ADN, retrasar el crecimiento de tumores o causar que las células dañadas mueran antes de que se conviertan en cáncer.

Pero por el momento estas son sólo teorías, necesitaremos más investigación para entender si el café podría afectar el crecimiento y desarrollo del cáncer y cómo.

¿Deberías empezar a tomar café?

Así que si usted ya toma café con regularidad, entonces la noticia tranquilizadora es que probablemente no está aumentando su riesgo de cáncer, aunque, tenga cuidado con las calorías si está preocupado: cambie a la leche grasa reducida y deshágase del azúcar. Y no, los edulcorantes no aumentan el riesgo de cáncer, a pesar de lo que usted puede haber oído.

¿Y si aún no bebes café? No sugerimos que esta noticia signifique que necesitas empezar. La evidencia es aún incierta, y si la investigación posterior revela un efecto, es probablemente pequeña, mucho más pequeña que cualquier beneficio positivo obtenido de las cosas importantes, como mantener un peso saludable o reducir la cantidad de alcohol que usted toma.

Todo eso dicho, si la investigación descubriera un mecanismo por el cual el café prevenía el cáncer… bueno, eso sería emocionante, porque explotarlo podría llevar a una forma de convertir la mañana favorita del mundo en algo mucho más poderoso.

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